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Il ruolo dei bambini nell'epidemia COVID-19 : cosa sappiamo?

Testo aggiornato al 2020-10-30


I bambini possono prendere il coronavirus SARS-CoV-2 e trasmetterlo ad altri bambini e adulti. I bambini sembrano trasmetterla per lo più ad altri bambini. Alcuni studi dimostrano che i bambini sono tanto contaminanti quanto gli adulti, mentre altri indicano che sono 2-3 volte meno contaminanti.

I bambini hanno generalmente forme meno gravi di COVID-19 rispetto agli adulti (vedi domanda Quali sono i sintomi di COVID-19 nei bambini?), ma ciò non implica necessariamente che i bambini trasmettano meno coronavirus.

Dai dati disponibili è difficile valutare con precisione il ruolo dei bambini nella dinamica dell'epidemia COVID-19. La maggior parte degli studi sono stati condotti quando le scuole erano chiuse (lockdown, vacanze). Non sono quindi rappresentativi di situazioni in cui il virus circola attivamente nella popolazione generale e le scuole sono aperte. Inoltre, i bambini spesso hanno pochi o nessun sintomo della COVID-19Questo porta a sottovalutare il numero di bambini infetti (perché sono meno individuati e meno testati). Vedi la domanda Perché i dati epidemiologici COVID sui bambini sono di difficile interpretazione?

Cosa sappiamo

Cosa non è ancora stato stabilito del tutto

Come per il resto della popolazione, molti fattori possono influenzare l'effetto dei bambini sulla dinamica della pandemia: le relazioni sociali intra e intergenerazionali, i tassi di iscrizione scolastica, la densità delle classi, il tasso di usura delle mascherine, le attività scolastiche svolte senza mascherina, il numero di bambini per famiglia. È quindi importante che vengano effettuate analisi precise, paese per paese, tenendo conto delle realtà locali. Inoltre, mancano ancora dati che ci permettano di identificare possibili differenze di contagiosità e di infezione tra 0-2 anni, 3-6 anni e bambini più grandi. Studi su questo tema consentirebbero di orientare in modo più dettagliato le misure sanitarie che riguardano i bambini piccoli e il loro entourage (famiglia, asili nido, scuole materne).

In conclusione, i dati attuali suggeriscono che durante i periodi di alta circolazione del virus e di apertura delle scuole, i bambini sono contaminanti come gli adulti per coloro che li circondano e che contaminano prevalentemente la loro fascia d'età. Anche se il ruolo dei bambini nella diffusione del coronavirus dovesse rivelarsi più debole di quello degli adulti, la trasmissione da parte dei bambini esiste e deve quindi essere limitata il più possibile attraverso azioni di barriera per ridurre la progressione dell'epidemia.


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Fonti

Questo studio tedesco, che ha coinvolto 49 bambini di età compresa tra 0-10 anni, 78 persone di età compresa tra 11-20 anni e più di 3000 adulti di tutte le età, tutti risultati positivi al coronavirus SARS-CoV-2 tra gennaio e aprile 2020, ha rilevato che i bambini hanno una carica virale simile a quella degli adulti, anche se sono asintomatici.

Jones, T. C., Mühlemann, B., Veith, T., Biele, G., Zuchowski, M., Hoffmann, J., ... & Drosten, C. (2020). An analysis of SARS-CoV-2 viral load by patient age. medRxiv.

Questo studio francese, che ha coinvolto 10 bambini di età inferiore ai 10 anni, 9 bambini di età compresa tra i 10 e i 17 anni e 208 adulti di età superiore ai 18 anni, tutti risultati positivi al coronavirus SARS-CoV-2 tra febbraio e marzo 2020, non ha osservato alcuna differenza nella carica virale tra bambini e adulti. La maggior parte dei bambini che sono risultati positivi erano asintomatici.

Colson, P., Tissot-Dupont, H., Morand, A., Boschi, C., Ninove, L., Esteves-Vieira, V., ... & Zandotti, C. (2020). Children account for a small proportion of diagnoses of SARS-CoV-2 infection and do not exhibit greater viral loads than adults. European Journal of Clinical Microbiology & Infectious Diseases, 39(10), 1983-1987.

Questo studio su persone sintomatiche con COVID-19 da lieve a moderata ha mostrato che la quantità di RNA virale rilevata nei tamponi nasofaringei di bambini di età compresa tra 5 e 17 anni è simile a quella degli adulti. Nei bambini piccoli (meno di 5 anni), è da 10 a 100 volte superiore. Questo studio non ha analizzato i bambini asintomatici.

Heald-Sargent, T., Muller, W. J., Zheng, X., Rippe, J., Patel, A. B., & Kociolek, L. K. (2020). Age-related differences in nasopharyngeal severe acute respiratory syndrome coronavirus 2 (SARS-CoV-2) levels in patients with mild to moderate coronavirus disease 2019 (COVID-19). JAMA pediatrics, 174(9), 902-903.

Analisi di 12 bambini di età inferiore ai 18 anni ricoverati in ospedale a Seoul tra l'8 marzo e il 28 aprile 2020 e risultati positivi al SARS-CoV-2 (3 asintomatici e 9 leggermente sintomatici). In Corea del Sud, tutti i casi confermati COVID-19-positivi sono isolati in ospedale. Le cariche virali iniziali (valutate con test RT-qPCR rinofaringei) sono leggermente più elevate nei 9 bambini sintomatici rispetto ai 3 bambini asintomatici. Il virus diventa impercettibile nella saliva dopo una media di 10 giorni e dopo una media di 30 giorni per i tamponi nasofaringei.

Han, M. S., Seong, M. W., Kim, N., Shin, S., Cho, S. I., Park, H., ... & Choi, E. H. (2020). Viral RNA Load in Mildly Symptomatic and Asymptomatic Children with COVID-19, Seoul, South Korea. Emerging infectious diseases, 26(10), 2497-2499.

Analisi delle dinamiche di trasmissione dell'infezione da CoV-2 della SARS nei bambini a partire da marzo 2020, sulla base delle osservazioni effettuate in Cina. Durante la fase emergente della COVID-19, l'infezione inizia con la trasmissione da persona a persona nella comunità, quasi esclusivamente tra gli adulti. Il virus si diffonde poi alla famiglia e causa la trasmissione intrafamiliare, in particolare agli anziani e ai bambini, che sono vulnerabili all'infezione. Gli autori prevedono che se la malattia continua a diffondersi incontrollata (cosa che non è avvenuta in Cina), l'epidemia può esplodere, quando può verificarsi una trasmissione scolastica mista a una più ampia diffusione nella comunità. I bambini in questa fase possono diventare uno dei principali vettori per la diffusione del virus.

Cao, Q., Chen, Y. C., Chen, C. L., & Chiu, C. H. (2020). SARS-CoV-2 infection in children: Transmission dynamics and clinical characteristics. Journal of the Formosan Medical Association, 119(3), 670.

Rapporto cinese del febbraio 2020 che indica che le decine di bambini che sono risultati positivi all'inizio dell'epidemia sono stati individuati tramite "contact tracing" e non perché avevano dei sintomi.

World Health Organization, & World Health Organization. (2020). Report of the WHO-China joint mission on coronavirus disease 2019 (COVID-19). 16-24 February 2020.

Uno studio dei 103 casi di contaminazione COVID-19, probabilmente legate al lavoro in Asia fino ad aprile 2020, mostra che le occupazioni più a rischio di contrarre il coronavirus SARS-CoV-2 sono, dopo il personale curante, i tassisti e gli autisti di autobus e taxi e i lavoratori del settore dei trasporti.

Lan, F. Y., Wei, C. F., Hsu, Y. T., Christiani, D. C., & Kales, S. N. (2020). Work-related COVID-19 transmission in six Asian countries/areas: A follow-up study. PloS one, 15(5), e0233588.

Uno studio sulle interazioni sociali tra le persone di Shenzhen e Shanghai in Cina mostra, come ci si potrebbe aspettare, che gli individui hanno generalmente più contatti con quelli della stessa fascia d'età che con gli altri. Il lockdown riduce notevolmente le interazioni sociali ed elimina questa correlazione tra gruppi di età.

Zhang, J., Litvinova, M., Liang, Y., Wang, Y., Wang, W., Zhao, S., ... & Ajelli, M. (2020). Changes in contact patterns shape the dynamics of the COVID-19 outbreak in China. Science.

Studio svolto nei Paesi Bassi durante la chiusura delle scuole. L'analisi di 731 casi di trasmissione della COVID-19, per i quali le persone sono state identificate, indica che gli individui infetti contaminano generalmente persone della medesima fascia di età. Nella fascia di età inferiore ai 20 anni sono state trovate 31 persone infette, 9 delle quali erano in età scolare (tra 4 e 12 anni) e 23 che erano state infettate "a domicilio" (cioè da una persona con lo stesso codice postale). Di queste 23 infezioni a domicilio, in 21 casi, la fonte dell'infezione aveva tra i 21 ei 46 anni in più del destinatario, il che potrebbe indicare un'infezione tra genitore e figlio. Le altre 2 infezioni domestiche si sono prodotte tra coppie. C'erano 2 infetti di  0 anni; la fonte non aveva lo stesso codice postale e aveva più di 60 anni. Potrebbero essere i nonni, ma questo non è stato confermato. 54 case famigliari sono state esaminate in dettaglio. Per 10 pazienti COVID-19 di età inferiore ai 18 anni, sono stati registrati 43 contatti stretti e nessuno di loro è risultato positivo alla COVID-19, attestando quindi una contaminazione dello 0%. Il numero di infezioni nei bambini è troppo basso per trarre conclusioni.

De rol van kinderen in de transmissie van SARS-CoV-2. Nederlands Tijdschrift Voor Geneeskunde. June 2020.

In India, il più grande studio di tracciamento dei contatti (cioè l'identificazione delle persone che sono state in contatto con una persona infetta) mai condotto al mondo per una malattia infettiva. Nel sud-est dell'India, tra marzo e luglio 2020 sono state analizzate 575'071 persone che sono state esposte a 84'965 casi confermati di COVID-19, un periodo durante il quale le scuole sono state chiuse e poi riaperte. Il 71% delle persone infette non ha infettato nessuno dei loro contatti, mentre solo l'8% delle persone infette era responsabile del 60% delle nuove infezioni. In tutte le fasce d'età, le persone avevano maggiori probabilità di contrarre il coronavirus da qualcuno della loro età. Un'alta prevalenza di infezione è stata osservata tra i bambini che sono stati a contatto con casi della loro età. Quelli 0-4 anni hanno infettato in media il 26% dei casi di contatto 0-4 anni, quelli 5-17 anni hanno contagiato l'11% dei 5-17 anni e quelli 18-29 anni il 7% dei 18-29 anni.

Laxminarayan, R., Wahl, B., Dudala, S. R., Gopal, K., Mohan, C., Neelima, S., ... & Lewnard, J. A. (2020). Epidemiology and transmission dynamics of COVID-19 in two Indian states. Science.

Studio delle contaminazioni COVID-19 all'interno dei focolai in Corea del Sud tra gennaio e marzo 2020. 124 casi indice di età compresa tra 10 e 19 anni hanno contaminato il 18% dei loro contatti, mentre i 30-39 o 40-49 anni (1475 casi indice) hanno contaminato il 12% dei loro contatti. Lo studio non include un numero sufficiente di casi di indice di età compresa tra 0 e 9 anni per stimare la percentuale media di contatti da essi contaminati. Non viene menzionato se le trasmissioni attraverso i bambini sono avvenute durante o al di fuori dei periodi di chiusura della scuola.

Park, Y. J., Choe, Y. J., Park, O., Park, S. Y., Kim, Y. M., Kim, J., ... & Lee, J. (2020). Contact tracing during coronavirus disease outbreak, South Korea, 2020. Emerging infectious diseases, 26(10), 2465-2468.

Studio di campioni di sangue provenienti da cure ambulatoriali in Svezia, dove la maggior parte delle scuole è rimasta aperta. La sieroprevalenza (presenza di anticorpi che indicano un'infezione passata da COVID-19) dei giovani di età compresa tra 0 e 19 anni è aumentata da aprile ai primi di giugno 2020 per raggiungere valori simili a quelli degli adulti di età compresa tra 20 e 64 anni a metà giugno 2020 (6,8% contro il 6,4%). La sieroprevalenza è rimasta più bassa per le persone oltre i 65 anni (1,5%) che erano più isolate di altre.

Public Health Agency of Sweden. Påvisning av antikroppar efter genomgången covid‐19 i blodprov från öppenvården (delrapport 1).

Studio israeliano estremamente dettagliato sui bambini tra gennaio e settembre 2020, prima e dopo la riapertura delle scuole. 677'982 test RT-qPCR sono stati condotti su bambini in Israele tra il 27 gennaio e il 24 settembre 2020. Di questi, l'8% (55.288) è risultato positivo. A titolo di confronto, 157'229 su 2'548'273 (6%) sono risultati positivi negli adulti. L'indagine sierologica nazionale condotta dal Ministero della Salute ha rilevato un tasso positivo nei bambini del 7% rispetto al 2-5% nelle fasce d'età adulte. Si stima che circa il 50-70% dei bambini infettati dal CACOV-2-SARS siano asintomatici. L'apertura delle scuole è associata ad un aumento del tasso di bambini positivi e la loro chiusura con una diminuzione. Escluse le trasmissioni causate da adulti, i bambini tendono ad essere infettati da altri bambini della loro stessa fascia d'età. 7 bambini hanno infettato 10 persone ciascuno, 3 hanno infettato 12 persone ciascuno e un bambino ha infettato 24 persone.

Israel, Ministry of Health, COVID-19 Report, 18 October 2020.

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